昏睡病隐藏在人体皮肤中

几十年来,一种被称为非洲昏睡病的致命疾病困扰着医生。 它会从没有痕迹的村庄中消失,只是在没有已知原因的情况下数周或数月后重新出现。 沮丧的卫生官员想知道,当没有一个村民或动物时,昏睡病是如何持续的 - 这种疾病是唯一被载体测试的导致它的昆虫传播寄生虫阳性的载体。 现在,科学家们最终可能会得到一个答案:他们发现这种疾病一直隐藏在视线之内,生活在人体皮肤中,甚至通过人体皮肤传播。

非洲昏睡病,也称为非洲锥虫病,是由一种由采采蝇专门传播的微小蠕虫状寄生虫引起的。 因此,它受飞行范围的限制,撒哈拉以南非洲。 当地人避开苍蝇众多的地方,但政治动荡可以取代居民并迫使他们进入疾病的道路。 一旦被感染,人们就会在寄生虫坠入大脑之前的几周到几年内出现头痛,震颤,混乱和瘫痪。 受感染的人也会受到睡眠周期中断,随机嗜睡和清醒的影响,这使得疾病得名。 如果没有治疗毒性的药物让患者卧床不起数周 - 那些感染者几乎总会陷入昏迷状态并死亡。

英国格拉斯哥大学的寄生虫学家Annette MacLeod表示,在20世纪50年代和60年代,卫生官员将报告的病例数量减少到每年几千人,并且有望根除它。 但尽管他们付出了最大努力,但他们永远无法摆脱最后几千起案件。 今天,世界卫生组织估计每年有7000到10,000人受到感染,多达6500万人生活在危险地区。 2010年,约有9000人死于该病。

在过去的20年里,麦克劳德一直前往撒哈拉以南非洲地区,主要是几内亚,研究昏睡病。 像其他人一样,她对这种疾病的神秘再现行为感到困惑。 几年前,当她在老鼠身上研究寄生虫时,她注意到在显微镜下,她可以看到它在小鼠的皮肤上钻洞。 与直接进入血液的蚊子不同,采采蝇通过肉体咬伤,使潜在的皮肤寄生虫有机会在它们进食时感染果蝇。

麦克劳德想前往几内亚寻找人类的类似证据,但的使她无法前往。 因此,她向刚果民主共和国的同事们求助,她为上世纪90年代初爆发另一种昆虫传播的疾病, 的一千多人提供了皮肤活组织检查和病史。

她检查了睡眠病寄生虫的样本,并在少数人中发现它们,即使他们当时没有表现出该病的症状。 进一步的测试显示,皮肤中寄生虫的小鼠,但血液中的寄生虫水平检测不到,很容易将疾病传播给采采蝇。 总的来说,这些结果表明人类皮肤很可能是“未受到重视 ”,MacLeod及其同事本周在eLife报道 她说,那些没有任何症状并且血液中几乎没有寄生虫的人,如果被采采蝇咬伤,他们仍可携带疾病并传染给其他人。 她补充道,人与人之间的皮肤间皮肤传播在技术上是可行的,但很可能很少见,因为它必须进入破损的皮肤。

结果是,如果卫生机构只测试人们的血液中的非洲昏睡病 - 最常见的做法 - 他们会错过疾病的残余,以防止它被彻底根除。 “这些无症状的人是保持疾病发展的秘密水库,”麦克劳德说。

南卡罗来纳州克莱姆森大学的病原体遗传学家詹姆斯莫里斯在一封电子邮件中写道,如果进一步的测试证实了这些初步结果,它们可能对疾病根除工作很重要。 “如果数据经得起时间的考验,我认为这项研究为我们如何思考非洲锥虫感染提供了重要的更新,特别是在诊断方法方面,”他写道。 “它是'隐藏的水库'吗? 也许。”

莫里斯认为寄生虫也可能隐藏在脂肪组织中。 大多数情况下,该研究强调了“目前的诊断可能会遗漏许多感染库”,他补充道。

目前,皮肤活检可以揭示寄生虫,麦克劳德说,他们应该加入常规的疾病筛查方案。 但她希望能够开发一种检测皮肤寄生虫的无创方法。 目前尚不清楚目前的药物是否有效治疗皮肤寄生虫。 但是,如果卫生官员和研究人员可以解释隐藏在皮肤中的这种迄今未知的疾病,她认为根除最终将是可以实现的。

“现在我们已经有了寄生虫,我们需要加大力度,”她说。